Perché i denti a sciabola si sono estinti

È possibile che se ci parlano dei famosi "denti a sciabola", immaginiamo il simpatico Diego, la tigre dai denti a sciabola di "L'era glaciale, l'era glaciale". Mentre è vero che questo termine è usato per riferirsi a diverse specie di felidi cenozoici, il più noto è Smilodon . Vuoi sapere com'era la vita di questi animali? Le loro caratteristiche principali? E, soprattutto, vuoi sapere perché si sono estinti? In ti faremo conoscere questi grandi felini e raccoglieremo le varie teorie sul perché i denti a sciabola si sono estinti .

Le tigri dai denti a sciabola

"Sabretooth", come abbiamo detto, è un termine che viene usato genericamente per riferirsi a diverse specie di mammiferi caratterizzati dalla presenza di grandi canini che sporgono su entrambi i lati della bocca e che vivevano in tempi diversi durante Il Cenozoico

Nonostante il loro nome, non sono collegati alle tigri che conosciamo oggi, ma sono stati confrontati con loro a causa delle loro grandi dimensioni (un po 'più piccole di quelle dei leoni). I denti a sciabola appartengono alla sottofamiglia Machairodontinae, mentre le attuali tigri e leoni appartengono alla sottofamiglia Felinae, entrambi della famiglia Felidae. Macairodontine e felini hanno un'origine comune nell'alto Oligocene (23 milioni di anni fa) in cui visse il primo felido noto: il Proailurus.

Questa sottofamiglia comprende diversi generi estinti, e tra questi il popolare Smilodon . Devono il loro nome "denti a sciabola" alla forma curva e allungata, simile a quella delle sciabole, delle loro zanne ; controparti di coloro che possiedono il resto dei felidi. Smilodon era caratterizzato dal fatto di essere il genere con i canini più grandi, raggiungendo fino a 20-26 centimetri, sia nei maschi che nelle femmine, nel caso delle specie popolatrici Smilodon . Altre specie famose sono S. fatalis o S. gracilis .

Grazie ai reperti fossili, fu stabilito che i denti a sciabola abitavano l' intero continente americano . È stato anche stimato che misuravano tra 1-1, 1 metri di altezza e che un campione poteva raggiungere i 300 chilogrammi.

Come hanno usato le loro grandi zanne

I felini uccidono la loro preda per soffocamento, mordendoli alla gola o al naso per impedire il passaggio dell'aria ai polmoni e, solo quando la preda ha dimensioni ridotte, il morso si verifica nella testa o nel collo per rompere le ossa del cranio o delle vertebre dell'area cervicale.

Tuttavia, le zanne dei denti a sciabola erano suscettibili alla rottura se venivano utilizzate per mordere il tessuto osseo, motivo per cui si specializzavano in grandi prede (le piccole prede implicavano un rischio maggiore di scontrarsi con le loro ossa e causare la rottura di le zanne). È raro pensare che, nonostante le grandi dimensioni di queste strutture, abbiano reso meno potente il morso dei denti a sciabola. Sorprendentemente, l'efficacia risiedeva nell'angolo che potevano raggiungere quando aprivano la mascella, raggiungendo 120º di apertura (il leone attuale raggiunge 65º).

A differenza dei felini, i macairodontinos non cercavano di uccidere la loro preda per soffocamento (il che avrebbe comportato un grande dispendio energetico di fronte alla necessità di immobilizzare la preda e mantenere il morso fino a quando non moriva asfissiata). La teoria più diffusa sull'utilità di queste grandi zanne nei denti a sciabola era la caccia di grandi prede dal basso per catturare la gola e sezionarla. Zanne curve e molto affilate penetrarono nella vittima neutralizzandola molto più velocemente che per soffocamento. Alcuni esemplari presentavano persino i bordi delle zanne segate in modo che il taglio producesse un'incisione più rapida e più pulita, riducendo il costo energetico che si verificava durante la caccia e i possibili rischi rappresentati dalle dighe (calci, corna). Ciò evidenzia il ruolo dei canini, quello della lacerazione, una funzione che aumenta quando la preda viene trattenuta e immobilizzata a terra. D'altra parte, si ritiene che oltre a bloccare il flusso respiratorio, questi cani tagliano anche i principali vasi sanguigni che trasportano il sangue al cervello, facendo perdere la coscienza alla preda anche prima di morire, cessando di costituire una minaccia.

Nel caso in cui la diga fuggisse prima di immobilizzarsi, sanguinerebbe rapidamente a causa del morso. Di conseguenza muore e il dente a sciabola è in grado di recuperarlo in seguito.

Altre caratteristiche dei denti a sciabola

Rispetto ai felini attuali, i denti a sciabola avevano altre caratteristiche come:

  • Non erano grandi corridori a causa della loro costituzione corpulenta e della lunghezza della coda, lunga solo 35 centimetri, che nei felini esistenti è lunga e serve a mantenere l'equilibrio durante la gara.
  • Avevano un naso molto più sviluppato.
  • Avevano un piccolo cervello.
  • I suoi arti erano molto muscolosi e potenti.
  • Zampe retrattili, una qualità che condividono con i gatti, ma non con le tigri e i leoni.
  • Vivevano in branchi. Si pensa che si siano presi cura dei membri feriti o malati.

L'estinzione dei denti a sciabola

Il genere Smilodon mise a tacere il suo ruggito alla fine del Pleistocene, l'ultima era glaciale del Quaternario, cioè i denti a sciabola si spensero 12.000-10.000 anni fa .

Ci furono drastici cambiamenti ambientali e climatici che potrebbero generare una cascata di conseguenze sulla catena alimentare dei denti a sciabola. Una di queste conseguenze fu che la distribuzione di grandi dighe divenne molto più errante (in 5.000 anni ci fu un aumento della temperatura di oltre 6 °, che potrebbe influenzare negativamente questa distribuzione), ostacolando la loro caccia ai denti di sciabola.

Questi cambiamenti climatici hanno causato la ritirata dei ghiacciai, nonché il cambio delle stagioni e l'aumento delle piogge, che hanno influenzato e alterato gli ecosistemi locali. Tuttavia, Smilodon era sopravvissuto ad altri periodi glaciali prima, quindi doveva esserci stato un ulteriore fattore che lo differenziava da eventi meteorologici precedenti, come i cambiamenti di temperatura e vegetazione . Quest'ultimo è cambiato in un modo che ha reso più difficile per i felidi inseguire le loro prede e coesistere con altri predatori. Pertanto, la competizione tra varie specie di carnivori è stata molto violenta.

A tutto ciò si aggiunse l' arrivo dei primi ominidi nel continente americano, dove furono distribuiti i denti a sciabola. L'essere umano potrebbe contribuire alla sua estinzione dando la caccia a grandi mammiferi (come mammut, mastodonte, alce o bisonte) che erano prede comuni di sciabole.

Infine, durante i cambiamenti climatici più bruschi alla fine del Quaternario, gli ecosistemi non erano in grado di ospitare e mantenere tutta la diversità dei grandi predatori in modo che le specie meno specializzate e flessibili aumentassero le loro possibilità di sopravvivenza. Fu allora che i felini giocarono con vantaggio e alla fine riuscirono i macairodontini.

Un nuovo progresso sulla sua estinzione

Sulla base della sezione precedente, possiamo dire che l'estinzione dei denti a sciabola potrebbe verificarsi, a grandi linee, a causa della carenza di prede dovuta ai cambiamenti climatici e alla competizione con altri predatori. Gli scienziati della Vanderbilt University hanno sviluppato ricerche che possono aiutare a chiarire questo fatto1.

Lo studio in questione analizza i resti fossilizzati attraverso una tecnica chiamata "analisi di micro usura della struttura dentale" (sviluppata dal coautore dello studio Peter Ungar dell'Università dell'Arkansas). La direttrice dello studio, Larisa DeSantis, condivide che nelle situazioni in cui il cibo è scarso, gli attuali gatti consumano una parte maggiore del cadavere della preda, comprese le loro ossa. Quando ciò accade, i denti hanno scanalature grandi e profonde, a differenza di quelli che hanno masticato solo carne, che mostrano piccoli segni in parallelo.

L'analisi ha rivelato che i denti a sciabola hanno mostrato modelli di usura simili a quelli dell'attuale leone africano, che mastica alcune ossa quando mangia. Nonostante tutto ciò, non hanno trovato prove del fatto che abbiano usato i corpi in misura maggiore per tutto il periodo in cui esistevano, ma l'analisi ha suggerito che la percentuale di corpi che consumavano diminuiva verso la fine della loro esistenza.

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riferimenti
  1. DeSantis LRG, Schubert BW, Scott JR, Ungar PS (2012) Implicazioni della dieta per l'estinzione dei gatti dai denti a sciabola e dei leoni americani. PLoS ONE 7 (12): e52453. //doi.org/10.1371/journal.pone.0052453

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