Cosa sono i mammiferi marini

Il gruppo di mammiferi marini è molto vario e comprende circa 120 specie. Si ritiene che i mammiferi marini si siano evoluti da animali terrestri che sono tornati in mare circa 66 milioni di anni fa e, a seguito di diverse condizioni ambientali, hanno acquisito una serie di adattamenti che consentono loro di vivere nel mare. In questo articolo di Green Ecology, parleremo di cosa sono i mammiferi marini .

Mammiferi marini

Il concetto di mammiferi marini è molto ampio e non si riferisce a un certo gruppo tassonomico. All'interno di questi animali, includiamo:

  • Cetacei : balene, delfini e focene.
  • I pinnipedi : foche, otari e trichechi.
  • Le sirene : lamantini e dugonghi.
  • Alcune lontre : lontra e gatto di mare.
  • L' orso polare o l'orso bianco, sebbene non un animale acquatico, può essere considerato all'interno dei mammiferi marini, poiché trascorre la maggior parte dell'anno sul ghiaccio marino ed è adattato per la vita in mare.

Di questi gruppi, i cetacei e le sirene trascorrono l'intera vita in acqua, mentre i pinnipedi e le lontre fanno parte della loro vita sulla terra. Di conseguenza, i cetacei e le sirene sono quelli più adatti alla vita marina.

I mammiferi marini sono una megafauna molto carismatica di ambienti acquatici. Tuttavia, hanno una lunga storia di sfruttamento commerciale da parte dell'uomo, per ottenere grasso, carne, oli, pelle o avorio. Ciò ha portato molte di queste popolazioni a essere vulnerabili o in via di estinzione . Per questo motivo, la stragrande maggioranza delle specie di mammiferi marini sono protette da questo sfruttamento e sono supportate da alcuni gruppi ambientalisti.

Come esempi di mammiferi marini, nell'immagine principale dell'articolo possiamo vedere una balena, in quella sotto questa sezione un lamantino e nell'ultima immagine i delfini.

Da dove vengono i mammiferi marini?

I reperti e gli studi fossili indicano che gli antenati più primitivi dei mammiferi marini vivevano nell'antico mare di Teti nel passato della Terra (oltre 70 milioni di anni fa). Questi antenati hanno dato origine agli antenati dei mammiferi marini che sono attualmente (anche se molto diversi).

Sebbene i processi evolutivi che hanno permesso loro di adattarsi all'ambiente marino non siano noti, è noto che non sono un gruppo monofiletico (ovvero, i diversi gruppi sono nati da diversi antenati terrestri ). Questo si basa sullo studio dei loro modelli anatomici, dei loro fossili e delle loro somiglianze molecolari. Nei cetacei, si ritiene che fosse un artiodattilo (maiali, mucche, ...) lontanamente legato agli ippopotami. In sirenios, un fratello proboscide degli attuali elefanti, mentre in pinnipedi, un ascendente comune a orsi e mustelidi (donnole, puzzole e lontre). Successivamente, i tre gruppi hanno adottato caratteristiche fisiche simili, a causa della loro necessità di adattarsi alla vita in mare, qualcosa noto come convergenza evolutiva.

Adattamenti all'ambiente acquatico

Nel loro processo, i mammiferi marini stavano acquisendo diversi adattamenti morfologici e funzionali che consentivano loro di vivere nel nuovo ambiente. Per comprendere il processo di adattamento, è necessario sapere che l'ambiente marino ha proprietà fisiche molto diverse dall'ambiente terrestre e, pertanto, un animale che vuole vivere nel mare deve adattarsi ad esso.

Per interpretare il processo di adattamento, è necessario essere chiari su alcuni concetti relativi alle caratteristiche dell'ambiente acquatico. La prima cosa da sapere è che la densità dell'acqua è tre volte superiore a quella dell'aria e della viscosità, circa 60 volte superiore a temperature simili. Queste due proprietà influenzano l'attrito, poiché sono forze opposte al movimento del corpo in acqua. Un altro fattore importante è che nell'ambiente marino, la pressione, la forza esercitata su un corpo e tende a comprimerlo, è maggiore rispetto all'ambiente terrestre, circa 1 ulteriore atmosfera per ogni 10 metri di profondità. La conduttività termica è anche maggiore nell'acqua che nell'aria, cioè il trasferimento di calore da un corpo verso l'esterno e l'energia luminosa viene attenuata a profondità maggiori.

Date queste condizioni, i mammiferi marini devono adattarsi a loro. Alcuni degli adattamenti dei mammiferi marini per poter rendere la vita in acqua sono i seguenti:

  • Adattamenti idrodinamici : corpi simili a pesci simili a pesci, arti e code trasformati in pinne, scomparsa o riduzione della pelliccia per ridurre la resistenza al nuoto o l'accorciamento della lunghezza del collo.
  • Adattamenti termoregolatori : pelliccia di lontre come isolante per l'acqua, endotermia o omeotermia (generazione di calore interno) o spessi strati di grasso sotto la pelle.
  • Adattamenti riproduttivi : labbra in grado di svuotarsi per evitare perdite di latte durante l'allattamento o latte molto concentrato per ridurre al minimo le perdite nell'ambiente.
  • Adattamenti respiratori : ampie superfici respiratorie che consentono loro di eseguire uno scambio di gas più efficiente, aumento delle capacità polmonari a causa della posizione del diaframma nel corpo o espulsione dell'aria sulla superficie (invece di inalarlo) per evitare l'embolia ad alte profondità .

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