Che cos'è il plancton e la sua importanza

Sicuramente quando siamo andati a fare il bagno bene in un lago o in mare ci siamo chiesti che tipo di animali e piante possano vivere lì. Alcuni, sebbene sfuggenti, possiamo vederli ad occhio nudo, come pesci o granchi. Tuttavia, se potessimo sbirciare nell'acqua con un microscopio, potremmo vedere un intero universo di esseri che vi galleggia, il plancton. Qui in Green Ecology spiegheremo cos'è il plancton e qual è la sua importanza, in modo che la prossima volta che vai a fare un bagno guardi il mondo intorno a te con altri occhi.

Che cos'è il plancton?

Victor Hensen fu il primo scienziato ad usare il termine plancton nel 1887 per riferirsi all'insieme di organismi che galleggiavano in balia dei movimenti del mare. Pertanto, ha scelto una parola che li descriveva in modo così appropriato, perché plancton significa "errante" o "errante".

Questo insieme di organismi è molto numeroso e diversificato e abita sia in acque dolci che marine. È più rappresentativo negli oceani raggiungendo qualche trilione di quantità e può aumentare nei mari più freddi. Tuttavia, negli ecosistemi di acqua dolce si trovano di solito in sistemi lenticolari come laghi, stagni o bacini poiché in aree con correnti verrebbero spazzati via.

Nel seguente articolo puoi saperne di più sulla biodiversità degli oceani.

Tipi di plancton

Il plancton può essere classificato in diversi modi. A seconda della loro dieta, si distinguono questi tipi di plancton :

  • Fitoplancton : è un plancton di natura vegetale e, come le piante, ottengono energia e materia organica eseguendo la fotosintesi. Vive nello strato fotico, cioè l'area che riceve la luce solare e può raggiungere fino a 200 m nell'oceano. È composto da cianobatteri, diatomee e dinoflagellati.
  • Zooplancton : è un plancton animale. Si nutre di fitoplancton e altri organismi zooplanctonici. È composto da crostacei, meduse, larve di pesce e altri organismi. Gli organismi di zooplancton possono essere differenziati in base al tempo della loro vita che appartiene al plancton. Gli organismi oloplanctonici fanno parte del plancton per tutta la vita, mentre i meroplantonici lo fanno solo durante uno stadio, che è normalmente lo stato larvale.
  • Batterioplancton : formato da comunità batteriche. Sono responsabili della decomposizione dei detriti e svolgono un ruolo chiave nei cicli biogeochimici di alcuni elementi (C, N, O, P), meteorologici e catene trofiche.
  • Virioplancton : formato da virus acquatici. Composto principalmente da batteriofagi e virus delle alghe eucariotiche. Partecipano alla rimineralizzazione dei nutrienti, ai cicli biogeochimici e fanno parte delle reti trofiche del plancton.

La maggior parte degli organismi del plancton ha una dimensione microscopica e, pertanto, l'unità di misura utilizzata è micron (un millesimo di millimetro). La dimensione media varia tra 60 micron e millimetri. In questo senso, i diversi tipi di plancton esistenti sono:

  • Ultraplancton : 5 micron. Sono inclusi batteri e piccoli flagellati.
  • Nanoplancton : da 5 a 60 micron. Formata da microalghe unicellulari come cocolitoforidi e piccole diatomee.
  • Microplancton : da 60 micron a 1 millimetro. Alcune microalghe unicellulari (diatomee, dinoflagellati), larve di molluschi e copepodi (piccoli crostacei).
  • Mesoplancton : da 1 a 5 millimetri. Larve di pesce
  • Macroplancton : tra 5 mm e 10 cm. Sargasso, salti e meduse.
  • Megaloplancton : più di 10 cm. Medusa.

Inoltre, gli organismi vegetali presentano forme corporee diverse che rispondono alle esigenze dell'ambiente in cui vivono, come galleggiamento o viscosità dell'acqua. Tra le strategie o gli adattamenti che sono stati promossi a galleggiare nell'acqua c'è quello di aumentare la superficie corporea, incorporare goccioline di grasso nel citoplasma e staccarsi dal cuore, dalle mute e da altre strutture. Tuttavia, ci sono alcuni organismi che hanno una piccola capacità di nuoto grazie al flagello e ad altre appendici locomotorie come i copepodi. La viscosità dell'acqua cambia con la temperatura, essendo più alta nelle aree calde e questo influisce sulla galleggiabilità degli individui. Alcune diatomee hanno sviluppato ciclomorfosi, ovvero la capacità di sviluppare diverse forme del corpo in estate (guscio lungo e largo con estremità appuntite) e in inverno (guscio corto e ottuso).

Sai quante specie vivono nel mare? Nel prossimo articolo ti diciamo

Perché il plancton è importante

Tra le molte funzioni ecologiche del plancton, vale la pena ricordare che si trova alla base della catena alimentare, essendo parte dei cicli biogeochimici e regolando il clima . Inoltre, è molto utile per l'uomo a causa della sua importanza economica e ambientale. Successivamente, viene spiegato in dettaglio quanto sia importante il plancton per gli altri esseri viventi e per il pianeta in generale:

Catena trofica

Il plancton è una comunità di organismi in cui sono stabilite reti trofiche tra produttori, consumatori e decompositori. Il fitoplancton, quando esegue la fotosintesi, trasforma l'energia solare in energia disponibile per i consumatori, principalmente lo zooplancton. All'interno dello zooplancton, gli erbivori differiscono, che si nutrono di fitoplancton, carnivori che lo fanno da altre specie di zooplancton e onnivori che hanno una dieta mista. Alcuni dei quali stabiliscono relazioni reciproche e altri sono parassiti. A sua volta, il plancton viene consumato da pesci, mammiferi, crostacei, uccelli e altri animali, quindi il plancton, nel suo insieme, è alla base della piramide trofica degli ecosistemi marini, d'acqua dolce e persino terrestri, così come sono il cibo di molti trampolieri.

D'altra parte, sia i resti degli organismi che muoiono sia gli escrementi dello zooplancton e il resto degli animali devono essere decomposti. Questo compito è quello che esegue il batterioplancton e gli scienziati hanno chiamato questo processo con il nome di loop microbico. I batteri scompongono la materia organica disciolta dall'ambiente e rimineralizzano anche i composti inorganici fornendo all'ambiente sostanze nutritive che vengono utilizzate dal fitoplancton per crescere e produrre fotosintesi. Una nuova ricerca ha incluso il virioplancton nelle catene trofiche, poiché attaccano il fitoplancton, lo zooplancton e il batterioplancton, rilasciando più materia organica e inorganica nell'ambiente in modo che possa essere riutilizzata e quindi alimentare questo circolo .

Bioindicatori d'acqua

Un bioindicatore è un organismo vivente utilizzato per conoscere e determinare, in questo caso, la qualità dell'acqua e il suo livello di contaminazione. Gli organismi planctonici sono molto sensibili a qualsiasi cambiamento nell'ambiente e quindi possono fornirci informazioni sullo stato di conservazione degli stessi. Alcuni crostacei cladocei del genere Daphnia, popolarmente noti come pulci d'acqua, sono utilizzati negli studi di tossicologia per studiare l'effetto che alcuni inquinanti possono avere sugli organismi e sull'ambiente. Alcuni inquinanti possono bioaccumularsi e in altri casi causare la perdita delle specie destrutturando le catene trofiche perché sono la base alimentare per il resto degli organismi.

Cicli biogeochimici

Il batterioplancton svolge una funzione fondamentale nella maggior parte dei cicli biogeochimici dell'ambiente acquatico; soprattutto nei cicli di carbonio, azoto e zolfo. Senza queste trasformazioni, la vita smetterebbe di esistere sulla Terra perché tutti questi elementi non sarebbero disponibili per piante e animali. Questa capacità di regolare i cicli biogeochimici è particolarmente importante negli oceani dove c'è un maggior volume di acqua e batteri. Si stima che ci siano circa 1029 batteri negli oceani e nelle aree in cui viene data la luce, si possono trovare circa 500.000 batteri per centimetro cubo di acqua.

I microrganismi hanno un macchinario interno che consente loro di trasformare la materia organica in inorganica e viceversa utilizzando diverse fonti di energia. I batteri possono utilizzare azoto atmosferico per la crescita e anche ottenere energia da gas, come monossido di carbonio (CO), idrogeno (H2) o idrogeno solforato (H2S) e metalli pesanti come ferro o manganese.

Inoltre, i batteri fotosintetici e i cianobatteri (alghe unicellulari) fissano la CO2 e forniscono all'atmosfera quasi il 50% di ossigeno riducendo l'effetto serra.

D'altra parte, quando il plancton muore cade sul fondo dell'oceano e crea uno strato di sedimento che una volta fossilizzato dopo migliaia di anni dà origine al petrolio.

Regolazione del clima

Il plancton ha anche la capacità di regolare il clima localmente sulle coste e sui mari. Si verifica durante una delle fasi del ciclo dello zolfo, quella del DMS (acronimo di dimetil solfuro). DMS è responsabile del noto "odore del mare". Il DMS appare quando il DMSP (dimetilsulfoniumpropionato) viene scomposto, uno dei semplici composti organici che possiamo trovare più abbondantemente nell'oceano. Il fitoplancton sintetizza e si accumula nelle sue cellule DMSP per contrastare l'effetto del sale di acqua di mare evitando la disidratazione. Pertanto, le alghe lo rilasciano nel mare quando muoiono e si rompono o quando vengono ingerite dallo zooplancton. I batteri lo usano anche per ottenere carbonio ed energia e quindi rilasciare il DMS, che fuoriesce nell'atmosfera.

Nell'atmosfera, il DMS è ossidato dalle radiazioni ultraviolette e forma aerosol di solfato che condensano l'umidità in nuvole . Poiché le nuvole limitano la quantità di radiazione che raggiunge la superficie terrestre, causano una diminuzione della temperatura, quindi il DMS diminuisce l'effetto serra.

È un processo delicato perché aumentare la densità delle nuvole riduce la quantità di radiazione ultravioletta che raggiunge la superficie del mare dove si trova il fitoplancton e smette di produrre DMSP.

In conclusione, non dovremmo sottovalutare l'importanza degli organismi che abitano la Terra perché questi piccoli esseri hanno dimostrato di avere un grande potere sui processi che governano questo pianeta, il che rende necessario approfondire le loro conoscenze e prevenire la loro perdita.

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